離線版的WWW由Tubes一手開創,停電不必再怕

本周參加於聖地牙哥舉行的DEMO Fall 200769間新創公司中,有一個叫做Tubes的網站與軟體公司。此公司已經開了三年以上,之前的名字叫Addesso Systems,並沒有很成功,但經過調整後,新網站「Tubes」(網址在TubesNow.com)於今年一月上線,表面上它是在提供線上儲存空間(online storage),免費申請會員,申請後就可以得到1 GB的容量,可以將自己的影片、MP3、照片、文件檔、ZIP檔,通通都丟上去。

但重要的是,Tubes還提供一套軟體,可以將整個網站下載到自己的硬碟裡,就算網路斷線,依然可隨時點選想看的內容來看。Tubes的介面類似一般點對點聊天的MSN與QQ,只是那些連絡人名單變成了「網站訂閱名單」,不只訂閱自己上傳的內容,還可以訂閱別人上傳的內容,妙的是,當有人修改的時候,你的硬碟資料也會跟著修改,反之,若你改了自己在硬碟的資料,只要你是這個資料的原製作人,你的資料也會在上線後馬上上傳到Tubes伺服機,讓其他人也可以跟著看到最新的資料。靠這種「上傳」、「下載」的功能,Tubes可以延伸出極多的功能變化,可以和朋友分享檔案,可以作移動辦公室,可以共同製作一本書、一首歌曲……多到連Tubes自己在那邊講了半天,似乎還不知該如何用一句話形容自己。

我們可以說,Tubes在點子方面並非最驚豔,但這套讓人上傳下載的Tubes軟體,卻讓它觸碰到了一個別人沒看到的新機會──它有機會重新建立一個小型的WWW,就在你的電腦中!來看看Tubes網站中的這個叫做「Hub」的地方,它只不過收集了一些公開的內容物,大部份都是「網站」,依頁面來算目前只有大約60個網站。實在很少。但假如停電的話,60個網站大概夠你殺個30分鐘的時間了!假如搭飛機的話,60個網站夠你從台北到高雄、從香港到廣州,不怕沒事做了!看看這個在Tubes內設的網站BoSox Nation,專門講波士頓紅襪隊的最新狀況,根本就是一個很完整的網站。FrenchMaid TV則提供有點搞笑的法國女傭整理家裡的影片,Greece 2007顯然是某個個人所收藏的關於希臘的風景圖片。只要點點點,Tubes會自動向網站「報名」,以後可以在離線時隨時觀賞新東西。

這個「Hub」有機會讓Tubes昂然挺立於競爭者之中。近年儘管有許多類似於Tubes的嘗試,譬如現在往往在各國網站排行榜前二十名總會找到一、二家的「上載網站」,這些網站許多皆提供類似的不斷線的上傳下載服務,但這些網站皆以「資料分享者」為主要服務對象,而且重點擺在大型檔案如「影片」上面,而Tubes厲害的地方是,它不只可以置放影片、音樂、圖片檔案,也強調專為「網站」設計,將「網站」也視為一種內容物。此外,Tubes也讓人想起吳昇老師的NuWeb產品,但不同的是Tubes並不是點對點(p2p)的設計,每個子軟體仍必須直接向Tubes伺服機索取資料,而且雖然Tubes也有「與朋友分享檔案」的功能,可以建立自己的「資料分享網路」,但我認為,最後讓Tubes起飛的並不是「和朋友分享檔案」這件已經有太多網站在提供的事,而是「和全世界公佈可離線的網站」這個目前沒有人做成功的事。你可以將它比擬為比RSS的「訂閱資料」更進一步的「訂閱網站」服務,這個服務在上線時沒什麼意思,和Page2RSSFeedity差不多,但在離線時,卻成為了唯一的解決方案

這個解決方案的需求量有多龐大?先來談談如何定義「宅男」。「宅男」已成為最近常被人拿來討論的問題。提到「宅男」,就會差點掀起男女大戰,這些悶在電腦、漫畫個人世界裡形影不離的男生,還需要時間的證明與文化的改造,來讓女孩們進一步發現他們優美的一面。之前和朋友笑談「宅男定義」,他們說得好,今天突然停電,讓你覺得最痛苦的是啥?有人說,不能看電視很痛苦!有人說沒有電燈會害怕!有人卻說,不能打電腦……。

問:「咦,你筆記型電腦沒裝電池哦?」

答:「有電池也沒用,因為不能上網。」

問:「那你最期待的近期的未來科技是什麼?」

答:「希望每台波音噴射客機都快快可以上網,別只有Alaska航空。」

她嘆一聲,宣判,「你是宅男!」這個定義我不能百分之百認同,雖說許多人說結了婚就不能叫宅男,雖說「承認自己是宅男」有如加入電腦國某個互助會,是一件很溫暖的事,但目前已不幸罹患這種「上網上癮症」的人士比我們想像還多很多,絕不限於宅男。對於許多人來說,「上網」這件事已經比電燈、電唱機、電視還重要,甚至已經超過了「電腦」本身;沒有連上網路的電腦,本身已經就像一個空殼,什麼事都不能做。你說,奇怪,其實還是可以做些事不是嗎?這就和家庭主婦的心理一樣,其實80%的時間只用到同一個鍋和同一套佐料,但廚房裡少了泰國醬、蠔油、悶鍋,就覺得「這不是廚房」了;我們已經習慣一邊玩電腦、一邊上網東摸摸、西找找,沒有網路的日子,真的很痛苦!

因此,我們在讚賞Tubes的出現的同時,也應該順便討論另一個比Tubes更遠一步的新創業機會。用Tubes這種方式,我們雖然可以輕易的在離線的狀態下讀到Web 1.0的網站,但萬一我想看的是某一個快速變動、快速更新的網站呢?譬如讓推推王在離線狀態仍可以使用?整個愛評網在離線狀態還可以看到其他人在一小時前的留言?就算Tubes的「update技術」再強,我仍不認為可以在短時間內快速的update全站的Web 2.0留言與內容。因為網站之間有大量的與伺服機的其他資料互動,不要說無法看一頁了,斷線的時候,有的網站中間的AJAX互動部份讓一頁都看不完整。雖然Adobe AIR最強打的功能就是「離線」的部份,但我們不能奢求網站開發者立刻轉換開發平台。因此我們可以說,Tubes已經盡力了,但要將一個好玩的網站完全的搬到自家硬碟,讓它可以完全「離線」,實在是一件太困難的事。

不過,網站最吸引人的地方,有95%是因為「內容」,而「內容」往往卻是很容易被萃取出來另外處理的東西,只要「內容」能夠順利的被「推」到各處的硬碟中,就能讓原站「重現」。其實這並不難,因為許多的網站已經將它們的留言與內容已經包成RSS格式,隨時可以下載,因此其實只再需要一套API,讓這些網站自己呼叫,若是離線狀態,不要向資料庫索資料,而直接向在硬碟裡的某個XML檔案或小型臨時資料庫抓資料。在上線時,Tubes幫你下載這些XML資料,與原先的資料比對整合後,在硬碟裡靜靜等待主人的呼叫。這樣的服務,目前似乎沒人做;但做了以後,說不定許多網站就會跟著使用,這個「不斷線平台」說不定還可以順便做些其他的事。

之前曾寫過「不斷線的線上試算表」來表達目前大家對網路的仰賴度已經超乎想像,對於「斷線」所造成的危機也都不怎麼重視云云的問題。Tubes不談「線上」,反而談「線下」,它就是在向世界說:「就算你WiFi再會蓋,就算你WiMax再應付再快的移動速度,總是還會有些地方無法上網吧!」只要還有這麼一些地方存在,這些「不斷線的WWW」就有生存的空間,而第一個勇於試試水溫的創業家,可能就會是在其中起始萬物的宙斯了!

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