ppolis,台灣的五億美元社群網站挑戰者

ppolis是台灣創業家nChild與Kent推出的一個野心十足的新社群網站,去年七月正式開始開發,不久後我便與創辦人nChildKent見面,本地網路人對他們也不陌生。「ppolis」取名的含意是「p2p城邦」,也有「post lists」的簡寫之意,說明了他們主要的服務內容。我覺得形容ppolis最直接也最貼切的一句話是「以私人收藏物品為基本交流單位的社群網站」,經過了近半年,上個月ppolis終於進入Beta封閉測試,並準備在今明天正式對外開放公開測試。

「社群網站」是所有網站之中的鑽石,為目前全世界最有價值的網站類別。我們看到目前Facebook估值已喊到6億美元Bebo也堅持10億美元身價,這樣看來當初Myspace賣到5.8億美元似乎還有點賣得太便宜,放眼全世界互聯網,還沒有一個類別市場像「社群網站」有這麼大的胃納量,可以同時容下這麼多個網站,個個開站不到三年,卻個個都有至少五億美元身價。所以,全世界都在思考,到底Myspace還有什麼缺點,還有什麼東西可以加入?偏偏它的套件(widget)太過強大,除了順著Myspace做一些附著在它腳邊的套件或首頁網站外,還真的難以找到洞鑽進去。大家絞盡腦汁的想,這些社群網站可讓大家看到此人的身高體重年齡婚姻狀態、最新的文章、最近的朋友、有誰留言、還有在聽什麼音樂、最近有誰更換過他們的照片、還可以安裝照片套件如Slide等,還有什麼是缺少的,又不可能靠套件去補上的?從這個角度來看,ppolis這個點子,可說是叫人頗為信服的下一個Myspace挑戰者。

Ppolis認為,每個人除了自己的照片與故事之外,最有可能與別人重覆、分享的就是身邊的「物品」。每個人都有「物品」,平時卻沒有任何管道可以真的管理自己的所有物品並一一分享出去。儘管目前已有ListalZEBOLibraryThingFlixter等海外網站提供個人物品的清單管理,但它們的社群觀念相對較弱。剛好,或許Myspace正需要這樣的東西,因為真的會寫文章、愛照相的,可能只佔全體網友的小部份;這些人目前只能靠「我愛布萊妮」、「我正在聽LL Cool J」來顯示自己的特色,但這些東西卻不是他們獨有,「不是他們的」。但,每個人都擁有某些自己珍愛的物品,某天多了一只新手錶、新的腕鏈、新的包包、新的手機,都可以拿出來秀,並且馬上就讓最有興趣的人注意到。「用物品寫日記」、「用物品展現自己」、「用物品交朋友」,就是Ppolis的基本精神。

整個Ppolis圍繞在三大功能上面──製作自己的物品清單、將此清單分享予同好並與同好討論、交朋友,最後還可以交易這些物品。你說,這好像是一個「Myspace + eBay」的組合嗎?不,不只這麼簡單而已。剛剛提到個人清單管理(PIM, Personal Inventory Management)並沒有社群功能,除非喜歡把自己所有東西像圖書館的書那樣一一列表管理的怪癖收藏家,否則使用PIM的動機實在不大;另外,目前所有意圖要做社群商務網站(SCS, Social Commerce Services)都只是剛開始喊,尚未找到足夠的能量去改變目前消費習慣。不過,PIM與SCS這兩塊已有人想破頭要開發的市場,只要透過社群網落(SNS, Social Network Services)串在一起,產生了「PIM + SNS + SCS」的強大組合,人們不再只能在社群中宣布「我正在讀什麼書」或「我對這首歌的看法如何」,而是真的說明,我「擁有」什麼物品,我「需求」什麼物品。突然間,ppolis這麼輕輕一串聯,就為PIM找到趣味點,也為SCS找到紮紮實實的內容,更為整個ppolis網站帶來SNS特有的流量……與價值。

目前ppolis團隊共有四個人,公司設在羅斯福路與和平東路交叉口的Silicon Crossing附近,營運開銷皆由兩位創辦人nChild與Kent自行出資,兩位皆不支薪,由公司先欠,有增資再還。nChild負責行銷與公關,並規畫部份的服務設計;Kent則做系統管理與資料庫規畫,並負責一些mashup可行性研究。另外聘請的兩位技術高手,一個擁有超強Java後台實力,另一位則負責前端程式與使用者介面,相當互補,有趣的是,這四位工作伙伴在自己的名片上都沒有「頭銜」,nChild稱作「Innovator」,Kent是「Ignator」,另外兩位同事則分別叫做「Fertilizer」與「Architect」。提到兩位創辦人與兩位技術高手相互合作的這幾個月,nChild覺得最大的挑戰是大家單打獨鬥都很強,可是組織起來要發揮更大功效則需要管理與溝通,幾個人都有自己的想法,引進可以embed 的留言或是module放置位置等每件事都會有不同觀點,在協調折衝花了多時間,但也磨出了更強大的向心力。

這次正式開放Beta公開測試前,ppolis已陸續再增加了留言等新功能,支援多媒體內容與rich content,另外也加入「推與埋」機制。接著將為幾個初步物品類別(書、DVD、手機、Mac等)等補足內容物,幾萬本的書名跟DVD碟名都會預先上載上去,另外,新的物品類別如MP3隨身碟與相機、鏡頭等都會陸續考慮。Ppolis靠「物品」吃飯,最大的夢魘就是「亂」,譬如Media Chest就有類似的問題,大家亂上載物品,隨便一搜就是兩百件重覆的東西,導致無法配對也無法形成任何有效的社群,因為這樣,Ppolis在「類別」方面嚴格把關,不隨便新增物品類別;使用者若想增加新類別(如內衣、保養品、帽子),ppolis將採用類似Google Base增加Item Type的機制。

而相關的群組功能,農曆年後就會陸續規畫,加入讓使用者發表評論,撰寫「我的感想」,並慢慢將這些感想整合到物品的一般資訊。未來,每個物品都會儲存「一般資訊」與「我的資訊」(使用者自建的物品資訊),於是在慢慢建立會員基礎的同時,ppolis也慢慢的建立一個物品的資料庫。未來加入c2c交易機制,這些物品資訊就可以隨著一對一的交易而直接交換過去。全部的「PIM + SNS + SCS」功能,大約在今年三月底會全部推出。

不過,從七月到現在,已經有五個月的開發期,或許讓Ppolis比較沒時間調整方向,不過或許是因為他們捨簡易開發語言而堅持採用Java與Eclipse來開發,後面的彈性跟擴充性應逐漸展現出來,譬如,想做英文版,只要換語系檔即可,目前也已規畫於今年四、五月就推出英文版,試試美國市場。目前第一筆經費才剛燒完,nChild與Kent會再拿出來,停損點設為一年後,並規畫在半年內開始積極尋求增資機會。

除了主站以外,被ppolis視為秘密武器之一的,是一套可以輪播自己目前所有物品的widget,讓網友外掛在自己的部落格或甚至其他社群網站裡,別人看到喜歡的東西,一點,就會回到ppolis加入會員。至於獲利計畫的部份,除了靠精準廣告外,或許也可以CPA模式的「夥伴計畫」(affiliate program)抽成,還可做數位版權的買賣,開放讓廠商來自行貢獻商品資訊等等,當然,它若真的能在開站接下來半年內,湧入數十萬網友加入會員,或許很快就有美國創投找上門來。John Doerr會說,「好一個新社群網站!什麼?網站在台灣?Who cares!趕快買機票,我要親自飛一趟!」

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