SocialPicks得雙站創辦人青睞,「企業必需品」策略奏效(上)

這周末,美國部落格VentureBeat從政府文件取得資料並公佈SocialPicks募得資金的消息,我在矽谷創業的弟弟劉威廷剛好回台北參加瀛瀛周歲生日,周六他到Facebook Application論壇分享,台灣網路人與他恭喜,他還嚇一跳。其實這筆基金很小,只是種子輪(seed round),不過,VentureBeat沒提到的是,SocialPicks除了被創投投資外,另外還得到矽谷幾個龍頭創業家的支持,包括以三絕無人能學HOTorNOT.com的創辦人、歐洲最大社群網站Bebo的創辦人都在這輪投資了SocialPicks,準備好好幫這網站一些忙,這才是值得振奮的。總之,此消息一出,美國部落客也興奮起來,宣布「社群投資,曙光再現!」不過,看著我弟一路走來,一路保密,現在終於有機會寫這篇文章,我的題目或許不會是「投資2.0」,而是「企業必需品」的厲害。

SocialPicks基本上是讓股票投資散戶可以分享自己投資組合的網站,每一支推薦,無論是「買」或「賣」都會被站方記錄下來,計算出他的「績效」,全站還可以排名。這個點子是我弟在去年三月想出來的,和另一位認識多年、加拿大第一理工學校滑鐵盧大學資工畢業的技術高手Keven,兩人一同製作。SocialPicks一開始便有親戚朋友與小天使的資金,威廷負責站務行銷企畫、版面設計,一手包辦重要決策,也寫了不少程式;而Keven則統籌最艱深的後台與關鍵程式技術。中間,兩人亦曾請來幾位高手進來幫忙,一位是史丹佛優秀的學弟,一位是台灣的技術高手,另一位是溫哥華請的一位年輕人,其中學弟至今仍是長期顧問。不過,SocialPicks大部份基本上仍是由兩位創辦人一手包辦,現在你看到的所有UI,除了那張logo以外,都是威廷一個畫素一個畫素調出來的。這樣的做法在台灣相當少見,但在美國是標準的矽谷網站「創辦團隊」的做法,創業家自己負責「收尾巴」,沒有文件,沒有PM,沒有Art,快速架站,快速to market,快速轉彎。

我弟與我個性迥異,他習於繼續細細雕琢同一個網站,而我信仰「網站量產」,但我們在「創業」一事可說有志一同。威廷於2005年至史丹佛畢業後,先加入矽谷一間叫BeVocal的網路公司,工作幾個月後,就和家人表示一定要出走創業,家人完全的支持;後來BeVocal被另一間VoIP公司Nuance予以買走(它的競爭者TellMe亦被微軟以更高價買走),眼睜睜看到前同事發了一筆。

單飛創業的威廷,以家裡作辦公室,用Skype與遠端的好友Keven合作架站。SocialPicks當年在短短一個月內就完成了Alpha版,可說是真正做到了「創意勝」,當時就因為突出的點子,而得到Mashable的報導。去年八月正式推出Private Beta,也被TechCrunch特別報導,今年初正式開站又報一次。此後曾上過華爾街日報、富比士雜誌、華盛頓郵報,並獲NPR電台與Podcast的訪問。一年來,SocialPicks也從原本的「股票Digg」和「股票delicious」,加入了許多特殊的功能,譬如從其他網站萃取Warren Buffet等「Guru」的投資組合,又譬如將個人的portfolio與其他名人的差異對照,也加強了積分演算法,還加入了會員之間的minifeed…。不過,市場是殘酷的,儘管第一版推出時,SocialPicks是前所未有的第一個社群投資網站,但競爭者也很快推出產品,包括FeelingBullishBullPoo等等,後來,重量級公司進入市場,投資小天王Motley Fools自己製出Caps,「美國的張國治」股票名嘴Jim Cramer創立的TheStreet.com也自製Stockpickr,另外還有來自金融業界正規軍ZeccoWikinvest挾著大筆資金進場,此時,市場開始呈現混淆狀況,SocialPicks原本領先優勢出現危機,有些人開始擔心,SocialPicks只有兩~三人,是否可以贏過其他公司一次砸錢動員30~50人、挾大量行銷媒體優勢的網站製作團隊?

此時,SocialPicks嘗到了「企業必需品」這種市場的美妙滋味。記得威廷當初在幾個點子中作決定時,看準股票投資可能會成「企業必需品市場」而決定先做SocialPicks。所謂「企業必需品市場」,就是一個產品無論是不是全民使用,在許多大企業的眼中,可能會是很棒的新功能,若能擁有一個SocialPicks,大型投資公司或媒體的線上會員就算不增加也可以變得更緊密,而金融交易市場裡的「巨型企業」實在太多,雖然個個財力雄厚,要他們自家製作一個讓原會員自行推薦股票並比較投資績效的網站,很可能不在他們原本的專長以內,若要架這麼一個新站,肯定要找來新的主管、開始一個新的團隊,時間至少慢別人三~五個月,還得承擔一些非產品面的風險。但,假如他們「花錢買下一個團隊」呢?併購金額只佔每年預算的一點點,不但得到「First 1000」初步會員,得到「產品」,得到背後所有的技術,還得到原本的創業家拚死的幫你繼續把它做得更好。假如這幾間大企業再考慮到若「出手太慢」,讓其他競爭者搶先撈走這間小網站的「後果」,更會積極的抬價以求快速成就,這就是「企業必需品」的厲害

這個策略顯然奏效,威廷發現,經營SocialPicks一路走來,主動前來與它接洽的大大小小的企業可說「從不間斷」,個個捧著銀子與誠意(當然也想得到主導權),威廷今年中旬有陣子勤飛紐約,慎選deal,而最接近成交的一次,是F開頭的某大國際財經媒體集團,於去年十月開始聯繫,經過半年的接觸,從談技轉合作,到談入股,最後開出了大約數百萬美元(新台幣近2億)打算併購,但後來半路殺出程咬金,terms談不攏,以致暫緩合作。當時F集團看中SocialPicks,就是標準的「買下企業必需品」的狀況,第一筆併購金額不多,「幾千萬台幣而已」,但只要繼續工作三年,創業家每人最後入袋的獲利可輕鬆超過新台幣幾億元。聽起來並不大,但注意,SocialPicks只是一個功能強,但流量尚未起飛的網站?而這些大大小小的deal,SocialPicks至今繼續進行中。

「企業必需品市場」一說,可說有一點點顛覆了原本網站創業的基本思考,另闢了一條新路。你說一個網站要起飛,一定要有很多很多會員、全民都使用嗎?端視這網站「創造價值」的方式。你說,Digg到底有沒有起飛?它的使用者離「全民」還差很遠,然而它在重度技客使用者的圈子中,卻有它無法抹滅的地位,假如你是一個大企業,想做一個產品挖這塊市場,Digg在你眼中就成了黃金鑽石,就是最好的購買標的。同樣的,在許多企業的眼中,「社群股票投資」是一個很好的構想,但他們也知道,要教育這群「散戶」仍需一段時間,但SocialPicks已經幫他們找來並訓練了一小批基礎且忠誠的使用者,每人在購進購出股票都會想到SocialPicks,這個網站的價值不言而喻。

此外值得一提的是,威廷在這段時間在矽谷的人際活動,是他覺得除了站務本身之外最大的收穫。在矽谷創業天堂,創業家之間有一個很緊密的network,擁有自己的創業網站,就是一張與其他高手交流最基本的「門票」。威廷在這段時間,從一個剛從畢業的沒沒無名的創業家,經過一次又一次的引薦、吃飯、活動,和許多已成功的創業家暢談網路點子,也和許多正在「成功中」的創業家建立革命情感。今天在矽谷提到這個網站,許多人皆有正面的評價。而這些日子來,劉威廷曾在矽谷與幾位知名年輕網路創業家一起當「辦公室友」(officemate),其中包括IM網站Gabbly的兩位創辦人,大家除了網站以外,還以比賽做Facebook App為樂。另外還有目前Facebook App排行第十四名的Quizzes的兩位創辦人(現在靠Facebook App身價至少幾百萬美元)。當這麼久的辦公室友,吃飯咖啡打屁,無形中互相學到很多東西。今天夏天,SocialPicks更成功入選Y-Combinator(Y-Combinator相關請見這裡這裡這裡),而且是今年獲投資的19間網站中,拿到的terms最好的,當時,我弟和Keven還短期搬到Y-Combinator的所在地、麻省的Cambridge,就在哈佛旁邊的住宅區的一個長得像倉庫的地點,每周二晚上固定與所有人及Paul Graham聚餐,食物難吃得要命,但人很溫情,大家交流網路趣事,然後回家繼續寫程式……。

這就是網路的可愛。一直到今天,我和威廷仍時時透過MSN交換新的點子,他喜歡的我不見得喜歡,我喜歡的他也不喜歡,但到最後,大家的腦筋可說是愈動愈活,生活也愈來愈有朝氣。而SocialPicks的下一步,也在樂觀的氣氛、大老的幫忙下,審慎的繼續發展,會有好多好多的可能,就像萬花筒裡的紙片一般的綺麗變幻,也因為有了這些可能,無論昨天過得如何,我們每早起床,永遠可以聞到那清甜的第一滴晨露,然後,用盡力氣好好去忙它一天!

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